SKT, AI 반도체 '사피온' 공개…인텔·엔비디아 "게 섰거라"


국내 최초 데이터센터용 출시, 미래 반도체 시장 선점 나선다

[아이뉴스24 김문기 기자] SK텔레콤이 오는 2024년 50조원이 이를 것으로 예상되는 인공지능(AI) 반도체 시장에 출사표를 냈다.

SK텔레콤(사장 박정호)은 25일 일산 킨텍스에서 열린 '한국판 뉴딜, 대한민국 인공지능을 만나다'에서 자체 개발한 데이터센터용 AI 반도체를 선보이고 향후 AI 반도체 사업 비전을 발표했다.

이날 행사에는 김윤 SK텔레콤 CTO가 참석해 AI 반도체 출시를 발표하고 향후 정부, 국내 중소기업과 함께 대한민국의 'AI 1등 국가' 실현에 앞장서겠다고 강조했따.

AI 반도체란 인공지능 서비스의 구현에 필요한 대규모 연산을 초고속, 저전력으로 실행하는 효율성 측면에서 특화된 비메모리 반도체로 인공지능의 핵심 두뇌에 해당한다.

SKT가 선보인 AI 반도체 ‘SAPEON X220’의 모습 [SKT]

◆ '사피온' AI 반도체 국내 최초 출시… GPU 대비 성능 자신

SK텔레콤은 데이터센터에 즉시 적용이 가능한 AI 반도체 '사피온 X220'을 공개했다. 엔비디아, 인텔, 구글 등 글로벌 빅테크 기업 중심의 미래 반도체 시장에 출사표를 던진 격이다.

글로벌 빅테크 기업이 AI 반도체 개발에 앞장서는 이유는 최근 인공지능 서비스가 생활과 산업 전반에 빠르게 확대되면서 처리해야 하는 데이터 양이 기하급수적으로 늘어나 AI 데이터센터의 성능 향상이 시급하기 때문이다.

현재 대다수 기업들은 GPU를 활용해 AI 데이터센터를 운영하고 있지만, 비싼GPU가격과 큰 전력 사용량으로 인해 발생하는 높은 운영 비용에 부담을 느끼고 있어 AI 반도체에 대한 시장의 기대가 높다.

SK텔레콤에 따르면 '사피온 X220'은 기존 그래픽처리장치(GPU) 대비 성능이 우수하고 가격이 저렴하다. GPU 대비 딥러닝 연산 속도가 1.5배 빠르기 때문에 데이터센터에 적용 시 데이터 처리 용량이 1.5배 증가한다. 가격은 GPU의 절반 수준, 전력 사용량도 80%에 해당한다. 다양한 분야의 데이터센터에 즉시 적용 가능하다.

SKT가 선보인 AI 반도체 ‘SAPEON X220’ [SKT]

'사피온'은 앞으로 SK텔레콤의 AI 반도체 브랜드로 성장한다. 인류를 뜻하는 '사피엔스(SAPiens)'와 영겁의 시간을 뜻하는 '이온(aEON)'의 합성어로, 인류에게 AI 반도체 기반 인공지능 혁신의 혜택을 지속 제공하겠다는 의지를 담았다.

SK텔레콤은 선제적 연구 개발을 통해 확보한 앞선 AI 반도체 핵심 코어 설계 역량을 바탕으로 정부, 반도체 관련 대-중소기업과 협력해 글로벌 AI 반도체 시장에 본격 진출할 계획이다.

차세대 AI 반도체 개발을 위해 과기부 국책과제를 수행하고 있다. 메모리 관련 기술은 글로벌 반도체 기업 SK하이닉스와 협업하고 있다. 특히, AI 반도체의 성능을 결정하는 핵심 요소가 빠른 연산을 수행하는 코어 설계와 처리할 데이터를 초고속으로 공급하는 메모리 반도체 관련 기술인 만큼, SK텔레콤과 SK하이닉스의 협력을 통한 시너지 효과가 기대된다.

반도체 디자인, 서버시스템 제작, 클라우드 소프트웨어 개발은 ‘에이직랜드’, ‘KTNF’, ‘두다지’ 등 중소 반도체 기업들과 협력해 국내 반도체 생태계 활성화에도 기여할 계획이다.

시장조사기관 가트너에 따르면 AI 반도체 시장은 2018년 약 7조8천억원에서 2024년 약 50조원으로 연평균 36%의 가파른 성장이 예상된다. 특히, AI 데이터센터에 필요한 반도체 시장은 기존 GPU 중심 시장에서 'X220'과 같은 AI 반도체 중심으로 빠르게 재편될 것으로 기대된다.

김윤 SK텔레콤 CTO는 “국내 최초 데이터센터용 AI 반도체 출시는 SKT의 기술력과 서비스 역량, 정부의 적극적인 지원, 중소기업과의 협력을 통해 이뤄낸 쾌거”라며 “향후 AI 반도체와 SKT가 보유한 AI, 5G, 클라우드 등 기술을 접목해 글로벌 톱 수준의 AI 기업으로 성장할 것”이라고 밝혔다.

SKT 연구원이 AI 반도체를 연구하고 있는 모습 [SKT]

◆ 연말 첫 납품 예정…내년 SK ICT 패밀리와 시범사업

SK텔레콤은 AI 반도체 칩 기반 하드웨어부터 AI 알고리즘, API 등 소프트웨어까지 AI 서비스 제공에 필요한 통합 솔루션을 제공하는 'AIaaS(AI as a Service)' 전략을 통해 글로벌 시장 공략에 나설 계획이다.

자체 개발한 AI반도체와 AI 기반 콘텐츠 추천, 음성 인식, 영상 인식, 영상화질 개선 등 다양한 AI 서비스를 접목해 '사피온'을 차별화된 AI 토탈 솔루션 브랜드로 육성하겠다는 복안이다.

AI 기반 콘텐츠 추천 서비스 도입을 희망하는 OTT 기업에게 AI 반도체 기반 고성능 고효율 데이터센터부터 콘텐츠 추천 알고리즘, 개발자도구(API) 등 소프트웨어까지 함께 제공해 해당 기업이 높은 수준의 인공지능 서비스를 손쉽게 도입할 수 있도록 돕는 방식이다.

또한 SK텔레콤이 보유한 세계 최고 수준의 5G 모바일 에지 클라우드(MEC) 기술과 AI 반도체를 접목, 이동통신 서비스도 고도화에 나선다. AI 반도체를 MEC 서버에 적용하면, 고객은 초저지연 통신을 기반으로 기기의 성능에 구애받지 않고 높은 수준의 AI 서비스를 이용할 수 있다.

SK텔레콤은 올해 연말부터 미디어, 보안, 인공지능 비서 등 다양한 분야에 '사피온 X220'을 적용해 AI 서비스 고도화를 시작한다.

올해 말 '사피온 X220'을 정부 뉴딜 사업인 ‘AI 데이터 가공 바우처 사업’ 과 ‘MEC기반 5G 공공부문 선도적용 사업’에 적용, 정부의 AI 기술 개발 속도를 높이고 5G MEC 기술 업그레이드에 나선다.

내년에는 자사의 AI 서비스 '누구(NUGU), 슈퍼노바(Supernova), 티뷰(Tview), ADT캡스' 등 SK ICT 패밀리를 중심으로 본격적인 AI 반도체 적용 확대에 나설 예정이다.

미국 싱클레어 방송그룹과 합작해 설립한 고화질 디지털 방송 장비 개발사인 캐스트에라(Cast.era)의 차세대 미디어 플랫폼 클라우드 서버에도 'SAPEON X220'을 적용해 방송 서비스의 품질을 향상시킬 계획이다.

한편, SK텔레콤은 과기정통부 국책 과제 수행을 통해 '사피온 X220'의 후속 반도체 개발도 진행 중이다. 오는 2022년 양산에 돌입한다.

김문기 기자 moon@inews24.com





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